Une énorme fusée éclairante du plus proche voisin du soleil bat des records – Technoguide

Les scientifiques ont repéré la plus grande éruption jamais enregistrée depuis le plus proche voisin du soleil, l’étoile Proxima Centauri.

La recherche, qui apparaît aujourd’hui dans The Astrophysical Journal Letters, a été menée par l’Université du Colorado à Boulder et pourrait aider à façonner la chasse à la vie au-delà du système solaire de la Terre.

L’astrophysicienne de l’UC Boulder, Meredith MacGregor, a expliqué que Proxima Centauri est une petite mais puissante étoile. Il se trouve à seulement quatre années-lumière ou à plus de 20 billions de kilomètres de notre propre soleil et héberge au moins deux planètes, dont l’une peut ressembler à la Terre. C’est aussi une «naine rouge», le nom d’une classe d’étoiles qui sont inhabituellement petites et faibles.

Proxima Centauri a environ un huitième de la masse de notre propre soleil. Mais ne vous laissez pas tromper.

Dans leur nouvelle étude, MacGregor et ses collègues ont observé Proxima Centauri pendant 40 heures à l’aide de neuf télescopes au sol et dans l’espace. Dans le processus, ils ont eu une surprise: Proxima Centauri a éjecté une fusée éclairante, ou une rafale de rayonnement qui commence près de la surface d’une étoile, qui se classe parmi les plus violentes vues dans la galaxie.

“L’étoile est passée de la normale à 14 000 fois plus brillante lorsqu’elle est vue dans les longueurs d’onde ultraviolettes en l’espace de quelques secondes”, a déclaré MacGregor, professeur adjoint au Centre d’astrophysique et d’astronomie spatiale (CASA) et au Département des sciences astrophysiques et planétaires (APS ) à CU Boulder.

Les découvertes de l’équipe suggèrent une nouvelle physique qui pourrait changer la façon dont les scientifiques pensent aux éruptions stellaires. Ils ne sont pas non plus de bon augure pour tout organisme spongieux assez courageux pour vivre près de l’étoile volatile.

“S’il y avait de la vie sur la planète la plus proche de Proxima Centauri, elle devrait être très différente de tout ce qui existe sur Terre”, a déclaré MacGregor. “Un être humain sur cette planète passerait un mauvais moment.”

Étoiles actives

L’étoile est depuis longtemps une cible pour les scientifiques qui espèrent trouver la vie au-delà du système solaire terrestre. Proxima Centauri est à proximité, pour commencer. Il héberge également une planète, désignée Proxima Centauri b, qui réside dans ce que les chercheurs appellent la «zone habitable» – une région autour d’une étoile qui a la bonne plage de températures pour abriter de l’eau liquide à la surface d’une planète.

Mais il y a une torsion, a déclaré MacGregor: les nains rouges, qui se classent parmi les étoiles les plus courantes de la galaxie, sont également inhabituellement vivants.

“Un grand nombre des exoplanètes que nous avons trouvées jusqu’à présent se trouvent autour de ces types d’étoiles”, a-t-elle déclaré. “Mais le hic, c’est qu’ils sont bien plus actifs que notre soleil. Ils flambent beaucoup plus fréquemment et intensément.”

Pour voir à quel point Proxima Centauri éclate, elle et ses collègues ont réussi ce qui s’apparente à un coup d’État dans le domaine de l’astrophysique: ils ont pointé neuf instruments différents sur l’étoile pendant 40 heures au cours de plusieurs mois en 2019. Ces yeux comprenaient le Hubble Le télescope spatial, l’Atacama Large Millimeter Array (ALMA) et le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA. Cinq d’entre eux ont enregistré la fusée massive de Proxima Centauri, capturant l’événement car il produisait un large spectre de rayonnement.

“C’est la première fois que nous avons ce genre de couverture multi-longueur d’onde d’une fusée stellaire”, a déclaré MacGregor. “Habituellement, vous avez de la chance si vous pouvez obtenir deux instruments.”

Planète croustillante

La technique a livré l’une des anatomies les plus approfondies d’une fusée éclairée par n’importe quelle étoile de la galaxie.

L’événement en question a été observé le 1er mai 2019 et n’a duré que 7 secondes. Bien qu’il ne produise pas beaucoup de lumière visible, il a généré une énorme poussée de rayonnement ultraviolet et radio, ou «millimètre».

“Dans le passé, nous ne savions pas que les étoiles pouvaient flamboyer au millimètre près, c’est donc la première fois que nous cherchons des fusées éclairantes millimétriques”, a déclaré MacGregor.

Ces signaux millimétriques, a ajouté MacGregor, pourraient aider les chercheurs à recueillir plus d’informations sur la façon dont les étoiles génèrent des éruptions. Actuellement, les scientifiques soupçonnent que ces sursauts d’énergie se produisent lorsque les champs magnétiques près de la surface d’une étoile se tordent et se brisent avec des conséquences explosives.

En tout, la fusée observée était environ 100 fois plus puissante que toute autre éruption similaire vue du soleil de la Terre. Au fil du temps, une telle énergie peut dépouiller l’atmosphère d’une planète et même exposer les formes de vie à des radiations mortelles.

Ce type de poussée n’est peut-être pas rare sur Proxima Centauri. En plus du grand boom de mai 2019, les chercheurs ont enregistré de nombreuses autres fusées éclairantes au cours des 40 heures passées à regarder l’étoile.

“Les planètes de Proxima Centauri sont touchées par quelque chose comme ça pas une fois par siècle, mais au moins une fois par jour, voire plusieurs fois par jour”, a déclaré MacGregor.

Les résultats suggèrent qu’il pourrait y avoir plus de surprises en réserve de la part du compagnon le plus proche du soleil.

“Il y aura probablement des types encore plus étranges de fusées éclairantes qui démontrent différents types de physique auxquels nous n’avions pas pensé auparavant”, a déclaré MacGregor.

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