SpaceX surpris par les niveaux élevés d’oxygène liquide dans la fusée avant le lancement de l’équipage de la NASA

Le Crew Dragon Endeavour au complexe de lancement 39A de la NASA dans le centre spatial Kennedy en Floride. Image: NASA

Le vice-président de la construction et de la fiabilité de Space Exploration Technologies Corp. (SpaceX), M. Willian Gerstenmaier, a déclaré aujourd’hui que son entreprise avait découvert des niveaux excessifs d’oxydant sur le premier étage de sa fusée Falcon 9. L’anomalie a été découverte lors d’un avortement de test au Texas, a expliqué le dirigeant, dont la société étudie maintenant plus en détail le problème.

Ses commentaires sont venus lors d’une téléconférence organisée par la National Aeronautics and Space Administration (NASA) après que le duo ait terminé l’examen de l’état de préparation des vols pour la prochaine mission Crew-2 de la NASA vers la Station spatiale internationale (ISS). La mission Crew-2 fait partie du programme d’équipage commercial (CCP) de l’agence, qui a repris avec succès les vols ISS depuis la patrie américaine l’année dernière.

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La mission Crew-2 utilisera la capsule Dragon de SpaceX, qui a initialement transporté les astronautes Robert Behnken et Douglas Hurley vers l’ISS dans le cadre de la mission DM-2 de la NASA l’année dernière. Cette mission a testé les capacités du véhicule, après quoi la NASA a jugé ses performances satisfaisantes pour les vols avec équipage. La mission Crew-2 sera la première fois que SpaceX et la NASA réutiliseront une capsule Dragon, alors que les astronautes de leur mission précédente se préparent à revenir peu de temps après que la mission Crew-2 se soit amarrée au laboratoire spatial en orbite.

M. Gerstenmaier a dirigé son discours d’ouverture lors de la conférence de presse pour décrire le problème lorsqu’il a déclaré:

Au Texas, nous avons découvert qu’il y avait une erreur de chargement potentielle, où nous pouvons en fait charger un peu d’oxygène supplémentaire dans nos réservoirs normalement et nous l’avons fait tout au long de notre historique de vol. Nous avons examiné cela avec l’équipe de la NASA aujourd’hui, mais nous n’avons pas eu assez de temps pour vraiment passer en revue toutes les données et examiner toutes les conséquences de ce que cela pourrait signifier et nous assurer que c’est vraiment juste. Donc, pour être plus sûrs, nous avons fait une exception. Nous allons nous inquiéter à ce sujet ce soir ce soir et demain matin, nous nous réunirons à nouveau en équipe et nous examinerons cela et nous assurerons que nous sommes vraiment prêts à voler et prêts à faire le feu statique. avant.

Alors que SpaceX mène des opérations de pré-lancement dans les installations de la NASA, il développe ses fusées à McGregor, au Texas. Depuis ses tout débuts, la société opère à partir de cette installation, ayant développé le moteur emblématique Merlin qui propulse ses fusées Falcon dans l’installation.

SpaceX teste le Falcon 9 chargé de piloter la mission Dragon DM-2 dans ses installations du Texas en 2019. Image: SpaceX

En réponse à Bill Harwood de CBS News, l’exécutif de SpaceX a fourni plus de détails sur l’anomalie. Selon lui, les conditions météorologiques ont fait découvrir à l’entreprise des niveaux d’oxydants plus élevés que prévu. Les fusées de SpaceX utilisent l’oxygène liquide comme oxydant pour allumer leur propulseur de fusée à kérosène liquide afin de générer une poussée.

Gerstenmaier a souligné que:

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Ouais, le problème, c’est que nous faisions un test au Texas où nous chargeons la scène, puis nous faisons un tir de scène intégré pour vérifier que la fusée est prête à voler. Lorsque nous faisions ce chargement, nous avons été interrompus à cause de certaines conditions météorologiques, alors nous avons changé certaines des configurations et cela nous a donné un aperçu que nous n’obtenons généralement pas et nous avons pu voir que la quantité d’oxydant que nous avions chargée dans le la banque était un peu différente de ce que nous avions analysé. Nous avons donc physiquement eu la chance de détecter ce que c’était. Pour la première fois, nous avons constaté une petite différence [the] oxydant chargé. Et à cause de cette différence, nous voulons enquêter un peu plus sur cela et examiner les conséquences de ce que cela pourrait signifier pour nous.

C’est une configuration dans laquelle nous avons volé sur tous nos vols, donc ce n’est pas quelque chose de nouveau pour nous. Mais c’est quelque chose que nous avons découvert et comme nous l’avons décrit au début, nous prêtons vraiment attention à ces très petites choses. Je pense que dans un programme normal, son montant de différence n’aurait pas d’importance, mais dans notre monde, nous devons faire un pas supplémentaire, passer en revue, regarder les conséquences ce qui se passe dans le pire des cas et si c’est … sérieux, nous aurons ces discussions. Nous partagerons toutes les données avec la NASA et nous nous assurerons que nous sommes prêts à faire ce que nous devons faire pour le feu statique à venir.

Des responsables de SpaceX et de la NASA effectuant l’examen de l’état de préparation des vols Crew-2 au Kennedy Space Center de la NASA plus tôt dans la journée. En tête de la table se trouve l’administrateur associé de la NASA pour la direction des missions d’exploration humaine et d’exploitation (HEOMD Mme Kathy Leuders. Image: NASA / Kim Shiflett

Bill a été suivi par Irene Klotz d’Aviation Week, qui est allée droit au but en demandant à Gerstenmaier les niveaux précis de l’inadéquation des niveaux de carburant.

En réponse, l’exécutif de SpaceX a répondu:

Je dirais en termes de livres ou de gallons ou quoi que ce soit, je regarderais le niveau de propulseur dans le réservoir. Et le niveau de propulseur était d’environ trois à quatre pouces différent de ce que nous avions prévu qu’il serait dans le réservoir.

Il a également confirmé plus tard au cours de la conférence que l’anomalie s’applique à toutes les missions de SpaceX jusqu’à présent et ne se limite pas uniquement aux missions de la NASA.

L’administrateur associé de la NASA pour la direction des missions d’exploration humaine et d’exploitation, Mme Kathy Leuders, a conclu la conférence en exprimant sa confiance dans les capacités de SpaceX. Elle a souligné la nécessité de rester vigilante et a promis que le problème serait résolu avant l’examen de l’état de préparation au lancement de la mission Crew-2 mardi la semaine prochaine.

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