À la recherche d’autres terres – Technoguide

Dans la recherche de planètes capables de soutenir la vie, une équipe de recherche internationale composée de membres de l’ETH a fait un pas en avant significatif. Comme les chercheurs l’ont récemment rapporté dans la revue Nature Communications, ils ont trouvé des signes d’une planète de la taille de Neptune dans le système stellaire Alpha Centauri, à seulement 4,4 années-lumière de la Terre. Cette exoplanète est située dans une zone pouvant offrir des conditions de vie propices. L’équipe a pu collecter des données avec une sensibilité sans précédent, enregistrant ainsi des signaux même très faibles.

La Terre est un facteur perturbateur

Grâce à ce nouveau processus, les chercheurs ont fait un pas de plus vers un objectif majeur de la recherche sur les exoplanètes: la découverte de planètes semblables à la Terre capables de supporter la vie. L’imagerie directe des planètes fournit des informations sur la composition de leurs atmosphères et peut-être même des signes de vie. À ce jour, cependant, des mesures directes ont principalement trouvé des exoplanètes plus grandes que Jupiter et en orbite loin des très jeunes étoiles hôtes. En d’autres termes, ces planètes se situent en dehors de la zone habitable où de l’eau liquide pourrait se former.

L’une des raisons pour lesquelles la recherche de planètes semblables à la Terre s’est avérée infructueuse jusqu’à présent est qu’elle a été menée dans le proche infrarouge, même si les planètes semblables à la Terre qui pourraient avoir de l’eau sont les plus brillantes dans la gamme infrarouge moyen. Pourtant, c’est précisément dans cette plage que les mesures avec des télescopes normaux sont difficiles, car c’est là que la Terre et son atmosphère sont également les plus brillantes. Cela signifie que les signaux faibles des exoplanètes sont perdus dans un bruit de fond particulièrement fort.

100 heures d’observations

Comme indiqué dans leur étude, les chercheurs ont maintenant réussi à surmonter cette difficulté et à prendre des mesures dans l’infrarouge moyen. Ils ont utilisé le très grand télescope de l’Observatoire européen austral au Chili pour examiner les étoiles A et B d’Alpha Centauri, enregistrant près de 100 heures sur un mois. “Garder le télescope pointé sur la même étoile pendant si longtemps est très inhabituel”, explique Anna Boehle, post-doctorante dans le groupe du professeur Sascha Quanz à l’ETH. En tant que deuxième auteur de l’étude, Boehle a été fortement impliqué dans l’évaluation des données. «Nous avons évalué plus de cinq millions d’images», dit-elle.

Pour pouvoir détecter les signaux faibles des planètes potentielles, les chercheurs ont non seulement traité un énorme volume de données, mais ont également utilisé deux techniques de mesure sophistiquées: l’une consistait à utiliser un nouveau miroir de télescope secondaire déformable, qui permettait de corriger les distorsions. dans la lumière traversant l’atmosphère terrestre; et l’autre était d’utiliser un coronographe pour bloquer alternativement la lumière de chacune des étoiles à tour de rôle à des intervalles très courts. Cela a permis aux scientifiques de réduire davantage le bruit du signal tout en examinant l’environnement des deux étoiles.

Signes d’une planète

“Nos résultats indiquent qu’en principe, ce processus nous permet de découvrir de plus petites planètes terrestres capables d’héberger la vie”, explique Boehle, “et il représente une nette amélioration par rapport aux méthodes d’observation précédentes.” En effet, dans leurs données, les chercheurs ont trouvé un signal lumineux qui pourrait provenir d’une planète de la taille de Neptune. Boehle déclare: “Que ce signal provienne ou non d’une planète nécessite une étude plus approfondie. À cette fin, nous prévoyons de combiner les mesures infrarouges avec d’autres méthodes de mesure.”

Source de l’histoire:

Matériel fourni par l’ETH Zurich. Original écrit par Felix Würsten. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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