SpaceX remporte un autre grand prix de la NASA pour la station spatiale lunaire de l’agence

Le site Web de la NASA commercialise également la passerelle lunaire en tant que «modèle pour les futures missions sur Mars». Image: NASA

L’Agence nationale de l’aéronautique et de l’espace (NASA) a attribué à Space Exploration Technologies Corp. (SpaceX) un autre contrat important pour la station spatiale lunaire de l’ancienne. Surnommée la passerelle lunaire, la station est une partie non critique du programme Artemis de l’agence qui vise à atterrir des astronautes américains sur la surface lunaire des décennies après l’achèvement du programme Apollo. Le prix d’aujourd’hui est le deuxième contrat de passerelle que la NASA a attribué au fournisseur de services de lancement basé en Californie, le premier étant venu en mars 2020, lorsque SpaceX a réussi à battre The Boeing Company, Northrop Grumman Innovation Systems et Sierra Nevada Corporation, Space Systems ( SNC).

SpaceX utilisera la plate-forme de levage lourd Falcon Heavy pour la station spatiale lunaire de la NASA

Grâce à la dernière attribution de contrat, d’une valeur de 332 millions de dollars, SpaceX transportera deux éléments clés de la passerelle vers leurs emplacements spécifiés. Le premier de ces éléments sera chargé de loger les astronautes à l’intérieur de la station une fois celle-ci terminée et le coup d’envoi des missions Artemis, et l’autre sera responsable de la maniabilité de l’avant-poste. La NASA appelle le premier avant-poste d’habitation et de logistique (HALO), et le second en tant qu’élément de puissance et de propulsion (PPE), le PPE étant un vaisseau spatial de 60 kilowatts à propulsion électrique qui assurera également les communications de l’avant-poste.

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La passerelle a été une source de controverse, plusieurs éléments la qualifiant d’inutile pour le programme Artemis de la NASA. Cependant, avec le prix d’aujourd’hui, il semble que l’agence spatiale ira de l’avant avec l’avant-poste, et si elle réussit à le faire, les astronautes qui parviennent à la surface lunaire grâce au programme Artemis pourront dormir tranquillement. la nuit sachant qu’un avant-poste est à portée de main.

Le choix du Falcon Heavy par la NASA témoigne également de la confiance de l’agence dans le lanceur de poids lourds de SpaceX. Conçu à l’origine pour les charges utiles militaires sur des orbites difficiles telles que les orbites polaires, le Heavy a pris la banquette arrière dans la cadence de lancement agressive de SpaceX, qui comprend principalement la fusée à portance moyenne Falcon 9 Block 5 de la société. Le Falcon 9 est plus facile à lancer et à gérer que le Falcon Heavy, car ce dernier dispose de trois boosters chacun singulièrement équivalent au Falcon 9.

Les boosters latéraux du Falcon Heavy atterrissent à terre après un vol d’essai réussi en 2018. Image: SpaceX

De plus, les récompenses PPE et HALO ne sont pas les seules récompenses de la NASA qui utiliseront le Falcon Heavy. L’agence spatiale a également choisi la plus grande fusée fonctionnelle de SpaceX pour son vaisseau spatial Psyche qui sera lancé l’année prochaine et finira par étudier l’astéroïde Psyche. Après le lancement, il faudra au moins quatre ans à Psyché pour atteindre son orbite prévue, et au cours de son voyage, il passera également sur Mars. Le prix Psyche a été évalué à 117 millions de dollars par la NASA, et le prix d’aujourd’hui est évalué à 331,8 millions de dollars.

La NASA intégrera les deux éléments de l’avant-poste lunaire sur Terre, et ils devraient prendre leur envol dès mai 2024. Le calendrier initial de la NASA pour le programme Artemis avait prévu la première mission via le système de lancement spatial (SLS). véhicule de lancement ultra-lourd cette année, et ce calendrier a également défini les opérations de la plate-forme de la passerelle qui se dérouleront un an plus tôt en 2023.

D’ici 2024, la NASA avait également prévu de lancer les premiers astronautes sur la surface lunaire grâce au troisième vol du programme Artemis. Cependant, étant donné les immenses complications liées au lancement et à l’exploitation de ces systèmes, l’agence spatiale devrait prendre toutes les précautions possibles pour s’assurer que le programme qui devrait durer environ dix ans se déroule sans hoquet. Opérer sur la surface lunaire fournira à la NASA des données cruciales qui aideront l’agence à approfondir sa compréhension scientifique du corps humain et de l’espace – et potentiellement même emmèneront les humains sur Mars.

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