Des chercheurs et d’autres révèlent les menaces omniprésentes pour la santé du recyclage non réglementé des batteries – Technoguide

Des décennies après que le monde industrialisé ait éliminé en grande partie le saturnisme chez les enfants, la puissante neurotoxine se cache toujours chez un enfant sur trois dans le monde. Une nouvelle étude menée au Bangladesh par des chercheurs de l’Université de Stanford et d’autres institutions révèle qu’un processus d’assainissement relativement abordable peut presque entièrement éliminer le plomb laissé par le recyclage non réglementé des batteries – une industrie responsable d’une grande partie de la contamination des sols par le plomb dans les pays pauvres et à revenu intermédiaire. – et soulève des questions troublantes sur la manière d’éliminer efficacement le poison du corps des enfants.

«Une fois que le plomb est dans l’environnement, il y reste pratiquement indéfiniment sans remédiation», a déclaré l’auteur principal de l’étude Jenna Forsyth, chercheur postdoctoral à l’Institut Stanford Woods pour l’environnement. «En fin de compte, nous voulons œuvrer pour un monde dans lequel le recyclage des batteries se fait en toute sécurité et où le plomb ne pénètre jamais dans le sol ou le corps des gens.»

Parmi les toxines, le plomb est un super-vilain. Il n’y a pas de niveau d’exposition sûr au plomb, qui endommage presque tous les systèmes du corps. L’exposition de la petite enfance entraîne des lésions cérébrales irréversibles et une baisse permanente du QI, entre autres symptômes graves. Dans le monde, un enfant sur trois souffre de saturnisme, selon un récent rapport de l’Unicef ​​et de l’ONG internationale Pure Earth qui décrit le problème comme «une menace beaucoup plus grande pour la santé des enfants qu’on ne le pensait auparavant». Le coût annuel de la perte de productivité qui en résulte est estimé à près de 1 billion de dollars dans le monde et à 16 milliards de dollars rien qu’au Bangladesh.

L’héritage d’une industrie dangereuse

Les batteries au plomb, telles que celles utilisées dans de nombreuses voitures et les systèmes de stockage d’énergie de secours, représentent au moins 80% de l’utilisation mondiale du plomb. Dans les pays pauvres et à revenu intermédiaire, le recyclage informel ou «d’arrière-cour» des batteries au plomb utilise souvent des techniques hautement polluantes, comme la fusion à ciel ouvert, qui exposent environ 16 millions de personnes au risque de saturnisme. Une évaluation antérieure au Bangladesh a trouvé près de 300 de ces sites de recyclage avec des concentrations élevées de plomb dans le sol et a estimé que près de 700 000 personnes à travers le pays vivent dans les sites contaminés.

Pour mieux comprendre l’impact du recyclage informel des piles sur les enfants, les partenaires de l’étude du Centre international de recherche sur les maladies diarrhéiques, au Bangladesh, ont observé les activités quotidiennes des personnes vivant à proximité d’une opération de recyclage de piles abandonnée dans les zones rurales du Bangladesh et ont interrogé les dispensateurs de soins aux enfants. Ils ont noté, par exemple, que les femmes et les enfants visitaient régulièrement le site de recyclage de batteries abandonné, y passant des heures par jour. Les résidents ont exploré la région, récupéré des restes de piles pour les utiliser comme matériel ménager ou comme jouets, et même collecté de la terre colorée en blanc en fondant des cendres pour ajouter un attrait visuel à l’extérieur de leur maison, à leur cour et à leurs poêles en terre. Les enfants jouaient souvent dans la terre, tandis que les femmes ramassaient du bois de chauffage et des matériaux de construction ou suspendaient le linge pour le sécher dans la zone.

Les chercheurs ont également testé le sang des enfants avant et après une intervention en plusieurs étapes qui consistait à enlever et à enfouir le sol contaminé, à nettoyer les ménages de la zone et à éduquer les résidents sur les dangers de l’exposition au plomb dans le sol. Les partenaires de l’étude du département de géologie et de Pure Earth de l’Université de Dhaka ont mené les travaux d’assainissement.

Défis et solutions

Des analyses de sang effectuées avant les travaux d’assainissement ont montré que de nombreux enfants avaient du plomb dans leur sang à des niveaux jusqu’à 10 fois plus élevés que ce que les Centers for Disease Control and Prevention considèrent comme étant élevés. Et alors que l’effort d’assainissement a conduit à une réduction de 96% des concentrations de plomb dans le sol sur 14 mois, les chercheurs ont été surpris de constater que les taux de plombémie chez les enfants n’ont diminué que de 35% en moyenne au cours de la même période.

L’écart peut résider dans l’exposition chronique des enfants au plomb dans le sol pendant une période suffisamment longue pour que le plomb stocké dans leurs os continue à s’infiltrer dans leur sang plus d’un an après le nettoyage du sol. Une raison contributive probable, selon les chercheurs: d’autres sources d’exposition au plomb, telles que le curcuma frelaté au chromate de plomb et les boîtes soudées au plomb utilisées pour le stockage des aliments.

De plus, les efforts de nettoyage de la maison de l’équipe de recherche n’ont pas pu enlever et laver les matelas et les meubles rembourrés, qui auraient pu continuer à héberger de la poussière contaminée par le plomb. D’autres sources potentielles de contamination pourraient être les fondations des maisons ou les poêles en terre que les femmes de la région ont amendés avec le sol du site.

«Nous sommes heureux que des efforts ciblés pour nettoyer l’environnement puissent aider», a déclaré le co-auteur de l’étude Stephen Luby, professeur de maladies infectieuses à la Stanford’s School of Medicine. “Mais avec l’énorme fardeau de la toxicité du plomb sur les enfants dans le monde, des efforts plus radicaux pour éliminer le plomb de l’économie sont nécessaires.”

Depuis 2014, Forsyth, Luby et d’autres chercheurs de Stanford travaillent dans le Bangladesh rural pour évaluer l’exposition au plomb. Grâce au financement du programme Environmental Venture Projects de l’Institut Stanford Woods pour l’environnement, ils ont d’abord mené une évaluation de la population qui a révélé que plus de 30% des femmes enceintes avaient des taux de plombémie élevés.

Bien que le coût total des fournitures et de la main-d’œuvre pour mettre en œuvre l’intervention – 40 300 dollars – ait été relativement bon marché par rapport aux normes du monde développé, il est probablement irréalisable dans de nombreuses régions du monde en développement. Les chercheurs suggèrent plusieurs façons de réduire les coûts de telles interventions, comme donner la priorité au nettoyage de la maison pour les enfants ayant les niveaux de plomb sanguin les plus élevés, mais ils soulignent le plus grand impératif de délaisser complètement les incitations au recyclage informel des piles.

Forsyth et Luby, ainsi que des chercheurs de la School of Earth, Energy & Environmental Sciences de Stanford, de la Graduate School of Business, de la d.school et du International Policy Studies Program; font partie d’une initiative visant à éliminer le plomb de la chaîne de valeur ou à trouver des moyens de s’assurer qu’il ne contamine pas l’environnement. L’effort, financé par le Stanford King Center on Global Development, se concentre sur la réduction de l’exposition au plomb des batteries et du curcuma au Bangladesh.

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