Face à la pénurie, les chercheurs combinent chaleur et humidité pour désinfecter les masques N95 – Technoguide

Alors que la pandémie de COVID-19 a balayé le monde au début de cette année, les pénuries d’équipements de protection tels que les masques N95 n’ont laissé aux travailleurs de la santé d’autre choix que de réutiliser les masques dont ils disposaient, augmentant ainsi le risque d’infection pour eux et leurs patients.

Désormais, les chercheurs du SLAC National Accelerator Laboratory du Département de l’Énergie, de l’Université de Stanford et de l’Université du Texas Medical Branch peuvent avoir une solution: en utilisant une combinaison de chaleur modérée et d’humidité relative élevée, l’équipe a pu désinfecter les matériaux de masque N95 sans gêner leur capacité à filtrer les virus.

De plus, il ne devrait pas être trop difficile de transformer les nouveaux résultats en un système automatisé que les hôpitaux pourraient utiliser en peu de temps – parce que le processus est si simple, la conception et le test d’un appareil peuvent ne prendre que quelques mois.

«C’est vraiment un problème, donc si vous pouvez trouver un moyen de recycler les masques plusieurs dizaines de fois, la pénurie diminue considérablement», a déclaré le physicien de Stanford Steven Chu, auteur principal du nouveau document. «Vous pouvez imaginer que chaque médecin ou infirmier possède sa propre collection personnelle de jusqu’à une douzaine de masques. La possibilité de décontaminer plusieurs de ces masques pendant qu’ils prennent une pause-café réduira le risque que des masques contaminés par des virus COVID exposent d’autres patients. “

L’équipe a publié ses résultats le 25 septembre dans la revue ACS Nano.

Face à une pénurie de masques au début de cette année, les chercheurs ont envisagé un certain nombre de moyens de les désinfecter pour les réutiliser, notamment la lumière ultraviolette, les vapeurs de peroxyde d’hydrogène, les autoclaves et les désinfectants chimiques. Le problème est que beaucoup de ces méthodes dégradent les capacités de filtrage des masques N95, de sorte qu’ils pourraient tout au plus être réutilisés plusieurs fois.

Dans la nouvelle étude, Chu, le virologue Scott Weaver de la branche médicale de l’Université du Texas et les professeurs de Stanford / SLAC Yi Cui et Wah Chiu et leurs collègues ont concentré leur attention sur une combinaison de chaleur et d’humidité pour essayer de décontaminer les masques.

Travaillant au Centre mondial de référence pour les virus émergents et les arbovirus, qui a mis en place des mesures de biosécurité pour travailler avec les virus les plus contagieux, l’équipe a d’abord mélangé des lots de virus SRAS-CoV-2 dans des liquides conçus pour imiter les fluides susceptibles de se répandre. de nos bouches lorsque nous toussons, éternuons, chantons ou respirons simplement. Ils ont ensuite pulvérisé des gouttelettes de bière sur un morceau de tissu soufflé par fusion, un matériau utilisé dans la plupart des masques N95, et l’ont laissé sécher.

Enfin, ils ont chauffé leurs échantillons à des températures allant de 25 à 95 degrés Celsius pendant 30 minutes maximum avec une humidité relative allant jusqu’à 100%.

Une humidité et une chaleur plus élevées réduisaient considérablement la quantité de virus que l’équipe pouvait détecter sur le masque, même si elle devait faire attention à ne pas chauffer trop, ce qui, selon des tests supplémentaires, pourrait réduire la capacité du matériau à filtrer les gouttelettes porteuses de virus. Le point idéal semblait être de 85 degrés Celsius avec une humidité relative de 100% – l’équipe n’a pu trouver aucune trace de SRAS-CoV-2 après la cuisson des masques dans ces conditions.

Des résultats supplémentaires indiquent que les masques pourraient être décontaminés et réutilisés plus de 20 fois et que le processus fonctionne sur au moins deux autres virus – un coronavirus humain qui cause le rhume et le virus chikungunya.

Weaver a déclaré que bien que les résultats ne soient pas particulièrement surprenants – les chercheurs savent depuis longtemps que la chaleur et l’humidité sont de bons moyens d’inactiver les virus – il n’y avait pas eu un besoin urgent d’une analyse quantitative détaillée de quelque chose comme la décontamination des masques avant maintenant. Les nouvelles données, a-t-il dit, “fournissent des indications quantitatives pour l’avenir”.

Et même une fois la pandémie de coronavirus terminée, il y a des avantages probables, en partie en raison de l’application de la méthode au-delà du SRAS-CoV-2 à d’autres virus, et en raison des avantages économiques et environnementaux de la réutilisation des masques. «C’est bon tout autour», a déclaré Cui.

La recherche a été soutenue par le Bureau de la science du DOE par le biais du National Virtual Biotechnology Laboratory, un consortium de laboratoires nationaux du DOE axé sur la réponse au COVID-19, avec un financement fourni par le Coronavirus CARES Act et par le World Reference Center for Emerging Viruses and Arboviruses, financé par les National Institutes of Health.

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