La vie peut-elle survivre à la mort d’une star? Le télescope Webb peut révéler la réponse – Technoguide

Lorsque des étoiles comme notre soleil meurent, il ne reste qu’un noyau exposé – une naine blanche. Une planète en orbite autour d’une naine blanche présente une opportunité prometteuse de déterminer si la vie peut survivre à la mort de son étoile, selon les chercheurs de l’Université Cornell.

Dans une étude publiée dans Astrophysical Journal Letters, ils montrent comment le futur télescope spatial James Webb de la NASA pourrait trouver des signatures de vie sur des planètes semblables à la Terre en orbite autour de naines blanches.

Une planète en orbite autour d’une petite étoile produit de forts signaux atmosphériques lorsqu’elle passe devant, ou «transite», son étoile hôte. Les naines blanches poussent cela à l’extrême: elles sont 100 fois plus petites que notre soleil, presque aussi petites que la Terre, offrant aux astronomes une occasion rare de caractériser les planètes rocheuses.

«Si des planètes rocheuses existent autour des naines blanches, nous pourrions y repérer des signes de vie dans les prochaines années», a déclaré l’auteur correspondante Lisa Kaltenegger, professeure agrégée d’astronomie au Collège des arts et des sciences et directrice de l’Institut Carl Sagan.

Le co-auteur principal Ryan MacDonald, associé de recherche à l’institut, a déclaré que le télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu en octobre 2021, est idéalement placé pour trouver des signatures de vie sur des exoplanètes rocheuses.

“Lorsqu’il observe des planètes semblables à la Terre en orbite autour de naines blanches, le télescope spatial James Webb peut détecter de l’eau et du dioxyde de carbone en quelques heures”, a déclaré MacDonald. “Deux jours d’observation avec ce puissant télescope permettraient de découvrir des gaz de biosignature, comme l’ozone et le méthane.”

La découverte de la première planète géante en transit en orbite autour d’une naine blanche (WD 1856 + 534b), annoncée dans un autre article – dirigé par le co-auteur Andrew Vanderburg, professeur assistant à l’Université du Wisconsin, Madison – prouve l’existence de planètes autour des nains blancs. Kaltenegger est également co-auteur de cet article.

Cette planète est une géante gazeuse et donc incapable de maintenir la vie. Mais son existence suggère que de plus petites planètes rocheuses, qui pourraient soutenir la vie, pourraient également exister dans les zones habitables des naines blanches.

“Nous savons maintenant que des planètes géantes peuvent exister autour de naines blanches, et les preuves remontent à plus de 100 ans montrant des matériaux rocheux polluant la lumière des naines blanches. Il y a certainement de petites roches dans les systèmes de naines blanches”, a déclaré MacDonald. “C’est un saut logique d’imaginer une planète rocheuse comme la Terre en orbite autour d’une naine blanche.”

Les chercheurs ont combiné des techniques d’analyse de pointe couramment utilisées pour détecter les gaz dans les atmosphères d’exoplanètes géantes avec le télescope spatial Hubble avec des atmosphères modèles de planètes naines blanches issues de recherches antérieures de Cornell.

Le satellite d’enquête sur les exoplanètes en transit de la NASA recherche maintenant de telles planètes rocheuses autour de naines blanches. Si et quand l’un de ces mondes est découvert, Kaltenegger et son équipe ont développé des modèles et des outils pour identifier les signes de vie dans l’atmosphère de la planète. Le télescope Webb pourrait bientôt commencer cette recherche.

Les implications de trouver des signatures de vie sur une planète en orbite autour d’une naine blanche sont profondes, a déclaré Kaltenegger. La plupart des étoiles, y compris notre soleil, finiront un jour par devenir des naines blanches.

“Et si la mort de la star n’était pas la fin de la vie?” dit-elle. “La vie pourrait-elle continuer, même une fois notre soleil mort? Des signes de vie sur des planètes en orbite autour de naines blanches montreraient non seulement l’incroyable ténacité de la vie, mais peut-être aussi un aperçu de notre avenir.

Source de l’histoire:

Matériel fourni par l’Université Cornell. Original écrit par Kate Blackwood. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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