SpaceX devrait organiser un saut de vaisseau spatial de 12 milles en octobre

Une image du moteur de fusée alimenté au méthane à plein débit et à combustion étagée Raptor visible depuis le bas du prototype du vaisseau spatial SN4 de SpaceX. Alors que le Starship SN4 était considéré comme le premier prototype de Starship à effectuer des vols d’essai à basse altitude après cinq incendies statiques réussis de Raptor, le prototype a été détruit en mai. Image: Elon Musk / Twitter

Le fournisseur de services de lancement astronautique, Space Exploration Technologies Corp., prévoit d’effectuer un saut à moyenne altitude d’un prototype de sa plate-forme de lancement Starship en octobre ou après. Les détails proviennent d’un dossier que l’administrateur du segment sol de SpaceX, Mme Krtistina Key, a déposé vendredi auprès de la Federal Communications Commission (FCC), et ils font suite aux déclarations que le PDG de la société et l’ingénieur en chef, M. Elon Musk, ont faites à propos du système à la fin du mois dernier.

SpaceX dépose une autre application pour effectuer un saut de vaisseau à moyenne altitude de 20 kilomètres

Le dépôt de vendredi n’est pas la première fois que SpaceX demande à la FCC de lui accorder une licence pour un saut de 20 kilomètres. La société avait soumis une demande similaire à la FCC en juillet, dans laquelle elle décrivait les mêmes paramètres pour l’altitude d’essai du véhicule prototype.

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La plate-forme de lancement Starship est divisée en deux “ étapes ”, la première étant le booster Super Heavy et la seconde étant le vaisseau spatial de l’étage supérieur que SpaceX surnomme également Starship. Pour le moment, la firme aérospatiale teste des prototypes de l’étage supérieur et a réussi à réaliser deux de ces sauts sous-orbitaux.

Les prototypes que SpaceX construit et teste ne reflètent pas la conception finale de l’étage supérieur du Starship, car ils ne disposent pas de l’équipage de nez et des quartiers de cargaison qui seront montés sur les réservoirs de carburant du vaisseau spatial. Les prototypes actuels sont constitués de ces réservoirs de carburant et jusqu’à présent, SpaceX a effectué deux sauts de ces modules – le premier en août et le second plus tôt ce mois-ci. Avant ces sauts, la société avait également effectué trois sauts de vol du Starhopper, qui était le premier article de test de SpaceX pour la plate-forme de lancement Starship.

Les deux sauts n’étaient que de 150 mètres et utilisaient un seul moteur SpaceX Raptor. Le Raptor est un moteur de fusée alimenté au méthane à combustion étagée à plein débit et une amélioration de conception significative par rapport aux moteurs Merlin 1D qui alimentent la gamme de lanceurs Falcon opérationnels de la société.

Le moteur Raptor est vu à l’intérieur du prototype Starship SN5 qui a réussi un saut le 5 août 2020. Image: SpaceX

Les fréquences de communication révèlent un bond probable pour la deuxième étape du Starship

Dans le dossier de vendredi, SpaceX a demandé à la FCC de lui accorder le pouvoir de diffuser et de recevoir des données d’antennes situées sur le prototype Starship et de recevoir des données pour celles situées en aval à Boca Chica, au Texas. La période de licence temporaire commencera à partir du 11 du mois prochain et se terminera six mois plus tard en avril de l’année prochaine. Bien que SpaceX ne prenne qu’une journée pour tester ses prototypes, la société dépose des demandes de six mois en raison du délai nécessaire à la FCC pour coordonner avec les utilisateurs fédéraux les fréquences que la société utilise pour ses articles de test. Et bien que la période d’autorisation commence à partir d’octobre, cela ne garantit pas que le saut puisse également avoir lieu le même mois – bien que SpaceX ait une motivation suffisante pour accélérer le processus de développement aussi rapidement que possible.

Le dépôt indique explicitement qu’il s’appuie sur les données de l’application de juillet de SpaceX, qui à son tour avait utilisé les données d’une application de février qui avait demandé à la FCC d’accorder à la société le pouvoir de diffuser des communications pour le saut de prototype et la récupération. Le dépôt de février ne mentionnait cependant pas l’altitude du test.

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Compte tenu des déclarations de M. Musk faites le mois dernier, on pourrait être tenté de supposer que la demande déposée hier concerne peut-être un saut d’essai du booster Starship Super Heavy. Cela est peu probable pour deux raisons, la première étant qu’il est peu probable que SpaceX saute directement à un saut de 20 km pour le booster, et la seconde étant les fréquences de lancement répertoriées dans le dépôt FCC. Ces fréquences sont dans la même gamme que celles de l’étage supérieur du Starship que SpaceX a présenté à la FCC en juillet, et sont la preuve la plus solide que la société effectuera le saut critique à moyenne altitude de l’étage supérieur et non le booster Super Heavy.

Alors que Musk était impatient de fournir plus de détails sur le Super Heavy et déclarait que son entreprise commencerait à construire son premier prototype la semaine dernière, les détails du booster sont encore rares. SpaceX a l’intention que Starship remplace sa gamme Falcon pour toutes les charges utiles, transporte les astronautes vers la surface lunaire, effectue des vols commerciaux de passagers sur Terre et débarque des humains sur Mars. Pour les missions sur la Lune et sur Mars, Starship sera en concurrence avec le système de lancement spatial de la NASA, qui a réussi un important test de propulseur de fusée solide de première étape au début de ce mois.

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